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作者推测,新冠疫情在大规模暴发前,可能已经在人群中经历了一段时间的“隐性”传播,早期由于感染者无症状、症状轻微或者零星的肺炎病例未引起注意,直到病毒获得关键点位的突变,更好地适应人类宿主。

然而试图确定重组事件的确切模式和基因组起源是困难的。“特别是因为许多重组区域可能很小,而且随着我们对更多与新冠相关的病毒取样,小的突变可能已经发生了。”作者表示。为了解决这些问题,作者认为,有必要再次对动物种群中的病毒多样性进行更广泛的采样,但这同样是困难的。

研究作者认为,在前期的“隐性”传播期间,当病毒最初传到人身上时,可能由于无症状感染者(只有轻微的呼吸道症状但没有肺炎)未能被发现,或者一些小范围局部暴发的感染未被上报到标准系统上。而在持续的人传人过程中,病毒逐步演化出了上述蛋白酶切割位点等关键突变,从而变得完全适应于人类。

作者同时呼吁,考虑到野生动物中病毒的巨大多样性及其正在发生的进化,尽可能地限制我们接触动物病原体可能是降低未来暴发风险的最简单和最经济有效的方法。

夏延山军事基地。资料图

虽然目前美国疫情暴发尚未引发政府人员的大规模撤离,但它已促使美军采取相应措施确保他们随时保持战斗准备。此前美方已经停止继续公布美军感染新冠病毒的情况,理由是避免向美国的对手暴露其弱点。

英国首相鲍里斯?约翰逊

为了验证上述推测是否正确,研究者认为,回溯追踪2019年12月之前呼吸道症状患者的样本,有助于揭开病毒是如何“隐性”传播的谜团,但也提出了这一工作的难度。作者表示:“对呼吸道感染的回顾性血清学或宏基因组学研究将有助于确定这种情况是否正确,尽管这样的早期病例可能永远不会被发现。”

此前约翰逊于27日在个人社交媒体上宣布了自己新冠病毒检测呈阳性的消息,他强调自己出现了轻微症状,将继续领导政府应对疫情发展。随着美国国内疫情扩散,美军也正开展措施加以应对。